La historia y la cultura cubanas se extienden mucho más allá de las costas de la isla. La Universidad de Miami (UM) en Florida acoge una importante fuente de materiales que forman parte de la herencia cubana. Desde su fundación en 1926, la universidad ha mantenido relaciones cordiales con sus vecinos de América Latina, especialmente Cuba. En la década de 1920, docentes de la Universidad de La Habana fueron invitadas a enseñar en la UM, y otros intercambios académicos tuvieron lugar en los últimos años. En la década de 1960, muchos cubanos se establecieron en Miami después de la Revolución, y la UM presentó nuevos programas y recursos desarrollados para apoyar a esta población en expansión.

En 1998, importantes colecciones sobre Cuba, la experiencia del exilio cubano, la cultura y literatura de la diáspora cubana se agruparon para formar la Cuban Heritage Collection (Colección Herencia Cubana). Ubicada en el Pabellón Roberto C. Goizueta de la Biblioteca Otto G. Richter en la UM, el CHC «colecciona, conserva, y proporciona acceso a fuentes primarias y secundarias de la investigación histórica, así como valiosos objetos que se relacionan con Cuba y la diáspora cubana desde los tiempos coloniales hasta el presente.»

La Colección contiene más de 50,000 ejemplares de libros raros y contemporáneos, revistas cubanas, publicaciones periódicas sobre la diáspora cubana en todo el mundo, colecciones de manuscritos de documentos personales y corporativos, y colecciones de fotografías, carteles, mapas, postales y otros materiales. También posee una gran cantidad de materiales sobre la historia del teatro y la fotografía.

Las colecciones de teatro incluyen documentos y recuerdos de los dramaturgos, diseñadores, artistas, directores y compañías de teatro en Cuba y la diáspora. Los elementos seleccionados del Cuban Theater Digital Archive (Archivo Digital del Teatro Cubano) han sido digitalizados y están disponibles en línea, incluyendo materiales de la colección de Randy Barceló. Barceló (1946-1994) fue un diseñador de vestuario y escenografía para producciones de Broadway y del circuito off-Broadway. Fue el primer hispano en ser nominado a un premio Tony por el diseño de vestuario en 1972 para Jesucristo Superstar. Otros materiales digitalizados incluyen artículos periodísticos sobre Virgilio Piñera (1912-1979); el director teatral Herberto Dumé (1929-2003); el dramaturgo Manuel Martín, Jr. (1934-2000); y el artista de performance visual Leandro Soto (n. 1956). Basándose en las colecciones de Teatro, el personal de la CHC ha curado una exposición virtual sobre este tema, el Teatro Cubano en Miami: 1960-1980.

Balloon sent from the National Observatory of Cuba to determine weather conditions, 1949.
Cortesía of the Cuban Heritage Collection, University of Miami Libraries.

Otros de los tesoros de la CHC incluyen las colecciones de fotografía, con más de 5.000 imágenes sobre temas históricos en Cuba y la diáspora del siglo XIX hasta la actualidad. Entre lo más destacado están imágenes sobre la Guerra de Independencia contra España (1895-1898) y la colección de Manuel R. Bustamante con unas 600 fotos de principios de 1900 hasta la década de 1930 sobre la arquitectura, la vida y la cultura de La Habana y otras ciudades cubanas. Otras colecciones de fotos históricas ya están en línea, incluyendo la colección de Ramiro A. Fernández con imágenes de la vida cubana desde los años 1890 hasta la década de 1950, y la colección de Tom Pohrt, que incluye impresiones de albúmina, daguerrotipos, imágenes estereoscópicas y otras de los primeros años en Cuba.

También hay una exposición interesante en línea extraída de la Colección Oricha, que incluye coloridas ilustraciones y litografías de Alberto del Pozo (1945-1992), que representan a las principales deidades de la santería. Y, por supuesto, el CHC tiene una colección en red del Arte del Tabaco, que incluye etiquetas de embalaje, marcas de cigarros, bandas, y cajas. La colección de postales de Cubaofrece una visión intrigante de la vida y localidades cubanas en los últimos años. La página Memory & Record (memoria y registros) agrupa los materiales bajo los siguientes títulos: la Ëpoca Colonial, la República, Artes, Literatura o La Habana 1900, entre otros.

El personal de CHC formado por once bibliotecarios, archivistas, técnicos y auxiliares está a cargo de la profesora Esperanza de Varona, quien desde hace casi 40 años ha desempeñado un papel clave en desarrollar las colecciones y asegurar su preservación en la instalación. En el 2005, la universidad anunció la primera cátedra docente nombrada en su honor. La profesora de Varona nos dijo que la CHC tiene la colección más completa sobre publicaciones periódicas de la diaspora cubana en todo el mundo, que comprende unos 1.800 títulos y más de 100.000 temas.

Actualmente, el CHC organiza una exposición sobre el poeta, escritor y dramaturgo Virgilio Piñera para apoyar un seminario en la Universidad de Miami en otoño. El Theatrical Thunderbolt se centrará en la producción de sus obras de teatro en los Estados Unidos y contará con guiones originales, fotografías, cartas inéditas y grabaciones de vídeo de una serie de actuaciones. La exposición está siendo curada por la Dra. Lillian Manzor del departamento de Lenguas y Literaturas Modernas de la Universidad, y estará abierta al público en el CHC hasta diciembre.

Mientras tanto, los interesados en la música cubana, el teatro, la arquitectura, la vida en la calle, o la cultura tradicional pueden empezar a buscar en la red. (Se puede ver algiunas imágenes del CHC in la página Facebook Cuban Art News.)